Uma pausa no jogo apareceu e eu decidi fazer uma explosão por isso. Abriu a geladeira com a caneca na mão, pronta para mergulhar na banheira e voltar correndo para o sofá, mas não adiantou. Sem leite.

A ocasião foi o jogo das Seis Nações entre a Irlanda e a Itália. A partida foi delicada no intervalo, com a Irlanda perdendo quatro pontos por 16 a 12. Eu decidi fazer uma explosão, então peguei um dos cães (o bom) enfiou a guia e desceu a colina. Ao atravessar o parque, parei e olhei em volta. Era um sábado, no meio da tarde, e não havia pecador por perto. Não há crianças no parque, ninguém nas ruas, estranhamente quieto, como o dia de Natal. Eu o carreguei de volta até a colina e os Boys in Green fizeram uma grande mudança no segundo tempo e deixaram Roma com uma vitória fora.

Em seguida foram os escoceses. Eu estava um pouco melhor preparado esta semana e a geladeira estava bem abastecida. Decidi, no entanto, me levar ao mesmo parque para o mesmo experimento e tive o mesmo resultado. Abandonado. Todos pareciam estar assistindo o rugby. Em uma área de South Down sem nenhuma herança específica de rugby, me pareceu que, desde a era O’Driscoll, anunciava uma nova década de excelência, o rugby agora ocupa um terreno totalmente diferente da psique esportiva da Irlanda do Norte.

“Tornando-me cidadão, achei que ajudou a unir a equipe”

Este esquadrão de rugby irlandês atual incentivou e provocou conversas interessantes sobre identidade nacional que normalmente não ocorrem em comparação com, por exemplo, a equipe de futebol da Republic. Joe Schmidt, treinador irlandês nos últimos seis anos, está na Irlanda desde 2010, passando a ser o treinador principal de Leinster. Mas esse não foi o primeiro gosto de Joe na Irlanda.

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Em 1990, Schmidt fez o equivalente em kiwi de um ano sabático, fazendo uma experiência no exterior ‘OE’, onde terminou como treinador no Wilson’s Hospital, um internato da Igreja da Irlanda em Westmeath. O impacto foi imediato, com Wilson ganhando seu primeiro troféu de rugby, a seção ‘A’ da Copa Sênior, no mesmo ano.

Houve também um evento gerador de curiosidades relacionado ao GAA, no qual Schmidt conseguiu se infiltrar em um jogo pelo terceiro lado de Mullingar Shamrocks, depois de um ano olhando curiosamente por cima do muro para outros 15 jogos laterais.

Em 2015, às vésperas da última Copa do Mundo de Rugby, Schmidt deu o passo incomum de se tornar um cidadão irlandês. Uma ação que ele próprio disse “ajudou a unir a equipe”. Foi uma promessa emocionante de lealdade ao país que ele chamou de lar por quase dez anos.

Quando se trata de jogadores, é interessante observar a disposição do público em aceitar jogadores não irlandeses em um esquadrão e como essa atitude pode mudar de esporte para esporte. Há poucas perguntas quando um Declan Rice ou um Jack Grealish são solicitados a jogar futebol na República da Irlanda, pois o público está sensibilizado para isso desde a época anunciada por Jack Charlton de Cascarino, Townsend e Aldridge. Não existe uma regra de vovó no Rugby, mas uma qualificação por residência recentemente reduzida de 4 para 3 anos pelo World Rugby.

Jogadores como Jean Kleyn, CJ Stander e, em particular, Bundee Aki, receberam um nível extra de escrutínio sobre sua declaração, e sua aceitação como jogadores irlandeses foi, na melhor das hipóteses, misturada, na pior das hipóteses, vitriólica. As palavras duras do ex-internacional Neil Francis eram absolutistas sobre esse assunto e pareciam disfarçar um sentimento de discriminação quando seu foco parecia se concentrar no jogador cuja pele era mais escura do que as outras.

A realidade é que o movimento de pessoas em todo o mundo e, de fato, nossas idéias sobre a nação evoluíram dramaticamente, e o World Rugby, para seu crédito, mudou com os tempos de mudança. Particularmente neste esporte, onde existem apenas alguns lugares ao redor do mundo que apóiam uma liga de nível superior. A regra de qualificação de três anos passará para cinco em 2020, tempo suficiente para que outro Kiwi James Lowe se classifique para a equipe, que recentemente descreveu como ‘estranho’ que ele se tornasse irlandês em tão pouco tempo.

É irônico que mais questões sejam levantadas sobre a elegibilidade para os irlandeses primeiros quinze no rugby, pois pelo menos na superfície, esses homens parecem ter muito mais direito à sua nova nacionalidade assumida do que os de outros esportes. Os jogadores não estão apenas vivendo em uma camisa, mas participando ativamente da vida cívica através do emprego nas províncias. Não é difícil argumentar que Bundee Aki, como neozelandês de descendência tonganesa, morando e trabalhando em Connemara, fez mais para enriquecer a vida de seus vizinhos de Galway do que, digamos, um jogador de futebol da Premier League que se muda para a Inglaterra antes dos 18 anos, e nunca volta para casa.

Esses jogadores não ganharam o direito de representar o lugar em que moraram e, de fato, sentem que pertencem? É certamente um milhão de milhas de distância do aparente processo de licitação para os serviços de corredores de elite da África Oriental, muitos dos quais trocaram de bandeira por melhores condições.

Isso sem mencionar a questão da identidade irlandesa, a provocação que ninguém parece querer entender.

Desde que Rory Best foi nomeado capitão irlandês, a dupla nacionalidade que existia na equipe foi colocada sob um foco renovado. Historicamente, houve uma recepção lenta para os jogadores do Ulster na equipe irlandesa, com a percepção de que eles usavam Green sob pressão.

A mão firme de Best na capitania, no entanto, gerou um novo senso de boa vontade em relação à província do norte, entre jogadores e fãs. E depois de um tempo, a maioria havia esquecido se ele estava cantando o hino ou não, e, em vez disso, concentrou-se em sua administração digna de uma posição que claramente estava muito orgulhoso de manter. Deveria ser uma pequena surpresa, pois seu pai John, apesar de suas raízes sindicalistas, é um membro de longa data do clube Pontzpass O’Hanlons GAA, e os dois filhos do irmão Simon são talentosos membros das equipes menores de idade.

Devemos muito aos nossos Rorys. O outro, anteriormente de cabelos frouxos, emergiu em uma das vozes mais importantes em seu esporte, além de um atleta erudito, capaz de articular opiniões complexas sem completar o afastamento de uma das tribos do norte. E, no entanto, ambos foram chamuscados sob as lentes em brasa da análise de identidade da Whaatboutery do Norte. McIlroy, com sua vontade – ele não vai – ele faz uma saga nas Olimpíadas do Rio, que tinham ambos os lados correndo para armar Rory e sua cunha de areia no restinho apropriado. Para o deleite de muitos, McIlroy já declarou sua intenção de competir como atleta irlandês nos jogos de Tóquio do próximo ano.

Durante seu mandato, nosso ex-capitão de rugby fez um infeliz passo a passo, ao cuidar de seus filhos uma noite, revelou inadvertidamente que o filho do capitão de rugby do país dorme com um edredom de futebol da Inglaterra no topo de sua leaba. Foi um momento particularmente ridículo no Instagram Lore, e um que derramou ainda mais sal (e provavelmente vinagrete) naquela ferida das guerras de identidade entre irlandeses e britânicos.

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E, no entanto, em grande parte, esse novo eixo se manteve muito bem e, em um momento de vácuo político e o aparente retorno da votação sectária, a equipe de rugby provavelmente foi a realização mais bem-sucedida de uma comunidade de dupla identidade se unindo sob uma bandeira . Certamente levou a um abrandamento das atitudes em relação aos jogadores do Ulster. A prova é encontrada na recente mudança de Jordi Murphy para o norte por mais tempo de jogo com a Província da Mão Vermelha, seguida rapidamente por Jack McGrath. A mudança foi notável apenas em sua raridade, e nos últimos tempos foi relatado que Joey Carbery, Jack Conan e Rhys Ruddock haviam evitado a mudança para Ravenhill. Talvez no futuro um movimento semelhante pareça menos assustador e mais complicado.

Quando você passa pelos elementos mais básicos do que torna o rugby irlandês diferente, o hino, a bandeira, a crista e se afunda um pouco mais, encontra algo interessante. De muitas maneiras, um jogador irlandês de rugby não precisa escolher sua bandeira. Se um jogador sindicalista / protestante se encontra na elite de sua província, ele sabe para quem ele estará jogando. A escolha é menos clara para um católico de Lurgan, que descobre que o futebol será o seu futuro, mas será jogado no campo.

Um tempo atrás, eu estava no Estádio Aviva, recentemente cunhado, para uma partida de teste contra a Argentina. Destacam-se dois incidentes, ambos pouco relacionados ao rugby. Estávamos na frente de uma mãe e filho muito barulhentos de Limerick (eu estava na companhia do pessoal de Limerick, eles deveriam saber). Cerca de cinco minutos depois do segundo tempo, uma voz de North Down foi ouvida por cima do meu ombro e por todo o barulho, solicitando que nossos amigos de Munster ficassem um pouco mais contidos ao apoiar as ações em campo. Talvez a parte mais surpreendente da interação tenha sido a reação plácida de nossos vizinhos de Munster. Eu era o companheiro Downman, mas era mais provável que eu lançasse esse cara do que aqueles que ele menosprezara.

O segundo incidente ocorreu no nosso caminho de casa para o mesmo jogo. Viajei muitas noites até tarde na estrada: de Slane, com cadáveres quase humanóides que milagrosamente subiram a colina até o campo e o ônibus corretos. Nesse trem, havia uma vibração semelhante, com muitos dos passageiros da carruagem no modo de desligamento. Não para uma voz bem-dotada de Bangor que gritou “alguém estaria interessado em vender uma garrafa de vinho tinto ……”

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De alguma forma, esse momento cristalizou meus pensamentos sobre o que havia acontecido com a base de torcedores de rugby da ilha. Aqui estava esse jogo inglês, uma recreação particularmente protestante, em grande parte uma reserva da classe média. E, no entanto, devido à natureza de toda a ilha da equipe e às idéias nacionalistas que ela pode adotar, ela havia sido adotada por uma classe trabalhadora católica que era o entusiasta dos novos ricos desta excelente equipe irlandesa. E assim, quando este bangoriano gritou seu pedido, ele recebeu uma resposta icônica

“Aqui, nosso amigo, o único vinho nesta carruagem é Buckfast, tudo bem?”

As comunidades desta ilha, província, não são exatamente iguais, mas muito mais próximas do que antes. É difícil argumentar que o esporte do rugby e o novo encontro ecumênico que ele criou não foram positivos para a ilha, independentemente de sua política. Você aprende muito sobre alguém quando compartilha com eles as profundezas e o desespero de mais uma derrota nas quartas de final, ou o êxtase de uma vitória contra o All Blacks. Você aprende ainda mais a compartilhar uma garrafa de Bucky na empresa no final da noite de sábado.